Astrônomos agora dizem que o foguete prestes a atingir a lua não é um Falcon 9

A Lua está a salvo dos foguetes Falcon 9.
Ampliação / A Lua está a salvo dos foguetes Falcon 9.

NASA

cerca de 3 semanas atrás Ars Technica mencionado pela primeira vez Que os astrônomos estavam rastreando o estágio superior do foguete Falcon 9 e estavam cada vez mais confiantes de que atingiria a lua em 4 de março.

Esta história provocou uma tempestade de atividades da mídia. Grande parte dessa cobertura criticou a SpaceX por não descartar adequadamente o segundo estágio de seu foguete Falcon 9 após o lançamento da missão Deep Space Climate Observatory da Administração Nacional Oceânica e Atmosférica, ou DSCOVR, em 2015. Jornais britânicos, em particular, Foi um dia de campo. Mesmo tipo ESA bagas bagasobservando que ele deseja manter combustível suficiente para colocar estágios de foguetes gastos em órbitas estáveis ​​ao redor do sol.

No entanto, acontece que estávamos todos errados. De fato, o foguete Falcon 9 não atingirá a lua no próximo mês. Alternativamente, pode ser um míssil chinês.

Bill Gray, que escreveu o amplamente utilizado programa de rastreamento do Projeto Plutão para objetos próximos da Terra e foi a fonte original para o Falcon 9 atingir a história da lua, Ele admitiu o erro em seu site Sábado. Ele explicou que em 2015, ele e outros observadores encontraram um objeto desconhecido no céu e deram a ele um nome provisório, WE0913A. Outras observações sugeriram que poderia ter sido um objeto feito pelo homem, e o segundo estágio do foguete usado para lançar o DSCOVR logo se tornou o principal candidato.

“Eu pensei que era DSCOVR ou algum dispositivo relacionado”, escreveu Gray no sábado. “Outros dados confirmaram que sim, WE0913A passou pela lua dois dias após o lançamento do DSCOVR, e eu e outros passamos a aceitar a identificação com o segundo estágio como correta. O objeto tinha o brilho que esperávamos, apareceu na hora esperada e se moveu em uma órbita razoável.”

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Este foi provavelmente um erro inofensivo que passou despercebido até que os astrônomos descobriram que esse objeto estava prestes a atingir a lua. De repente, a perspectiva de um foguete Falcon 9 estar errado – afinal, Elon Musk é uma celebridade global – foi uma grande notícia em todo o mundo.

Foi um engenheiro do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, John Giorgini, que percebeu que este objeto não era realmente o estágio superior do foguete Falcon 9. Ele escreveu a Gray na manhã de sábado explicando que a trajetória da espaçonave DSCOVR não havia chegado particularmente perto do Moon, e, portanto, seria um pouco estranho se o segundo estágio desviasse perto o suficiente para atingi-lo. Isso levou Gray a examinar novamente seus dados, identificando outros candidatos em potencial.

E logo ele encontrou uma – a missão chinesa Chang’e 5-T1 que decolou em outubro de 2014 em um foguete Longa Marcha 3C. Esta missão lunar enviou uma pequena espaçonave à Lua como um teste preliminar para uma eventual missão de retorno de amostras lunares. O tempo de lançamento e a trajetória da lua são quase exatamente idênticos à órbita do objeto que atingirá a lua em março.

“Até certo ponto, isso continua sendo uma evidência circunstancial”, escreveu Gray. “Mas eu consideraria uma evidência bastante convincente. Portanto, estou convencido de que o objeto prestes a atingir a Lua em 4 de março de 2022 às 12h25 UTC é de fato o palco do foguete Chang’e 5-T1.”

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